• Sab. Ott 1st, 2022

Michael Polsky: da migrante a magnate dell’energia eolica.

“Sono un ingegnere. Non un ambientalista.” Afferma Michael Polsky, come per spiegare perché anche dopo aver passato 17 anni a sviluppare sistemi di energia rinnovabile, è ancora affascinato dalla vista di pale di turbine eoliche alte 140 metri che si muovono in cerchi eleganti nel cielo. Sono le macchine che questo imprenditore ama. Dopo essere diventato un centimilionario sviluppando turbine a gas, il 71enne si è portato grazie all’energia eolica allo status di miliardario.

La rivoluzione tecnologica lo ha portato dov’è. Anche senza le agevolazioni fiscali, l’energia eolica e solare sono ora più economiche dei combustibili fossili, una svolta straordinaria nell’ultimo decennioIl nuovo presidente Joe Biden vuole installare 60.000 turbine eoliche e 500 milioni di pannelli solari nei prossimi cinque anni; per ottenere una rete elettrica priva di emissioni di carbonio entro il 2035.

Con le città, gli stati e le aziende in tutto il mondo che stabiliscono i propri obiettivi di “zero emissioni di carbonio”. La domanda di energia solare ed eolica su scala industriale, che ora rappresenta solo il 12% dell’approvvigionamento energetico negli Stati Uniti, contro il 19% di noi europei.

Business in crescita

Sebbene la rivoluzione tecnologica sia stata vinta, Polsky ha ancora bisogno di posizionare i suoi mulini a vento e di trasportare l’energia eolica alla gente. Su quel fronte continuano le scaramucce. Gli agricoltori non sono entusiasti della prospettiva che Invenergy utilizzi leggi eminenti per rivendicare un corridoio attraverso la loro terra. Questa appropriazione sarebbe per una linea di trasmissione ad alta tensione lunga 1300 chilometri e 7 miliardi di dollari che si sposterebbe dal Kansas attraverso il Missouri all’Illinois.

L’ironia qui è che imprenditori al profitto come Polsky, pronti a demolire, litigare e fare pressioni contro obiezioni del tipo “non nel mio giardino”, sono la chiave per realizzare il futuro dell’energia pulita del mondo. “Non succederà solo perché lo vogliamo”, avverte Polsky.

Una storia di successo

Nel 1976, l’allora 26enne Polsky e sua moglie incinta, Maya, che insegnava inglese quando la coppia viveva in Ucraina, arrivarono a Detroit con $ 500 e quattro valigie di effetti personali. Aveva un master in ingegneria meccanica presso il prestigioso Politecnico di Kiev, ma come ebreo, vedeva poco futuro per se nell’Ucraina sovietica. Subito ha inviato centinaia di curriculum e, nonostante le sue limitate competenze in inglese, ha ottenuto un lavoro di ingegneria presso una centrale.

A quei tempi, gli impianti di combustione del carbone erano la punta di diamante nel settore dell’energia statunitense. Ma stava emergendo una grande opportunità: nel 1978, il Congresso ha parzialmente deregolamentato l’industria energetica, consentendo alle startup indipendenti di costruire impianti e vendere energia alla rete.

Quel cambiamento ha permesso a Polsky, un ingegnere ucraino, di trasformarsi in un’imprenditore di successo in pieno stile americano. Nel 1985, lui e un partner hanno lanciato Indeck Energy Services per sviluppare progetti di cogenerazione, in cui il vapore prodotto come sottoprodotto della generazione di energia viene utilizzato per far funzionare impianti industriali.

Indeck ebbe successo, ma la partnership si inasprì e Polsky fu estromesso. Ha fatto causa e si è concluso con un accordo di $ 25 milioni. Nel 1991 ha lanciato Polsky Energy, in seguito ribattezzato SkyGen, specializzato nella costruzione di generatori a gas in grado di aumentare rapidamente la produzione per fornire energia per il massimo del dollaro nei momenti di picco della domanda. Un decennio dopo, Polsky ha venduto SkyGen a Calpine quotata in borsa per $ 450 milioni al netto del debito; ne ha ottenuto circa la metà.

Ora era un centimilionario, quindi si è dimesso, portando con sé quattro colleghi SkyGen per avviare Invenergy con 75 milioni di dollari del proprio capitale.

Finalmente: Invenergy!

Il piano originale di Polsky era di attenersi al gas naturale, ma c’era un eccesso di tali impianti. (La stessa Calpine ha presentato istanza di protezione dal fallimento nel 2005 con 17 miliardi di dollari di debito.) E così, nel 2003, Invenergy ha puntato il dito per valutare il business eolico, costruendo prima un piccolo progetto deludente per la Tennessee Valley Authority. Aveva superato il budget e si è scoperto che si trovava in un punto delle Blue Ridge Mountains dove il vento non soffiava abbastanza forte. Appresa la lezione, i successivi progetti di Invenergy, situati nelle parti più ventose del Montana, del Colorado e dell’Idaho, sono più grandi e redditizi.

Ad oggi, Invenergy e le sue filiali hanno realizzato 160 progetti per un totale di 25.000 megawatt di generazione eolica, solare e di gas naturale, sufficienti per alimentare 5 milioni di case. Polsky ha venduto circa il 55% di quella capacità a un grande fondo pensione canadese e ad altri investitori, sebbene in alcuni casi Invenergy gestisca ancora i progetti. “Il modo migliore per crescere è riciclare il capitale in nuovi progetti”, afferma Polsky. “Vendiamo asset per raccogliere fondi per mantenere il controllo. Avrei potuto raccogliere più soldi se avessi rinunciato al controllo, ma non ho mai voluto rinunciare al controllo “.

Sebbene Polsky non fornirà dettagli finanziari per Invenergy, società privata, gli analisti ritengono che l’intera azienda valga circa 10 miliardi di dollari. 

Successo: mai privo di sfide

Le battaglie di Polsky la dicono lunga sia sulle sfide politiche che deve affrontare l’energia eolica sia sull’imprenditore astuto e pragmatico che è diventato. Il suo progetto più ambizioso fino ad oggi è stato Wind Catcher, progettato per creare 2.000 megawatt di capacità da 800 turbine in Oklahoma per un costo di 4,5 miliardi di dollari. Invenergy ha iniziato nel 2016 ma ha interrotto il lavoro quando i contadini del Texas, incoraggiati da gruppi anti-vento come la Windfall Coalition (sostenuta dal miliardario del fracking Harold Hamm), hanno bloccato il progetto. Dicendo che non avrebbe beneficiato a sufficienza i contribuenti. Imperterrito, Invenergy e il suo partner, il gigante delle utility American Electric Power, stanno ora costruendo parchi eolici dell’Oklahoma.

“Se stai solo facendo soldi, puoi solo andare così lontano”, dice. “Quando hai una missione, una convinzione, ti esibisci a un livello completamente diverso. Credi così fortemente che non prendi un no come risposta. “

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