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L’eolico aviotrasportato spiccherà il volo nel 2021?

L’ultimo progetto di SkySails Power cerca di superare le sfide tecniche del settore dell’eolico aviotrasportato.

Una turbina eolica aviotrasportata è un concetto di design per una turbina eolica con un rotore supportato in aria senza una torre.

Una tecnologia energetica che nemmeno colossi come Google con la sua Alphabet non sono riusciti a far funzionare potrebbe raggiungere il mercato quest’anno. 

La compagnia tedesca SkySails Power il mese scorso ha annunciato che il suo progetto di eolico aviotrasportato avrebbe preso il volo quest’anno nella Mauritania: un piccolo stato insulare dell’Oceano Indiano. Ciò potrebbe avvicinare l’eolico aerotrasportato al successo commerciale. Più di quanto il progetto per l’energia eolica aviotrasportata da Alphabet sia riuscito a ottenere.

“A partire dal 2021, un grande aquilone decollerà dalla costa orientale dell’isola per generare elettricità per la rete CEB (Central Electricity Board) dai venti di alta quota”, ha affermato SkySails in  un comunicato stampa.

Il progetto è per IBL Energy Holdings con sede in Mauritania ed è supportato da un programma nazionale per le tecnologie emergenti di energia rinnovabile offerto dalla CEB insieme alla Mauritius Renewable Energy Agency e al Mauritius Research Council, afferma il comunicato.

“La Repubblica di Mauritius punta a una quota del 40% delle energie rinnovabili nel suo mix elettrico entro il 2030”, ha commentato SkySails. “Grazie ai suoi vantaggi specifici, l’energia eolica aerotrasportata è destinata a svolgere un ruolo fondamentale nel raggiungimento di questo obiettivo”.

Le aziende di “aquiloni” corrono verso la commercializzazione

SkySails non è l’unico attore di energia eolica aviotrasportata che si avvicina alle operazioni commerciali. Lo sviluppatore olandese Kitepower, ad esempio, ha effettuato i preordini per la sua piattaforma eolica Falcon da 100 kilowatt da circa un anno.

“Abbiamo ora avviato le operazioni sul campo in una nuova sede nei Paesi Bassi”, ha dichiarato Marcello Ghilardi, responsabile PR e comunicazioni, in una e-mail. Un post sul web di dicembre ha  affermato che i risultati dei test Falcon dell’anno scorso “erano oltre le nostre aspettative simulate”. 

Come nel caso di Makani, SkySails e Kitepower mirano a produrre energia utilizzando un dispositivo in grado di operare ad altitudini fino a circa 2.600 metri. 

Oltre ad accedere a venti più costanti e più forti, si suppone che tali dispositivi siano competitivi con le turbine tradizionali in termini di costi perché non richiedono torri o pale massicce. 

SkySails, ad esempio, punta a un costo dell’energia livellato (LCOE) di 40 euro ($ 49) per megawattora una volta che passerà alla produzione in serie. 

Questo è compreso tra $ 26 e $ 54 per l’eolico onshore nell’ultima analisi LCOE di Lazard, pubblicata lo scorso ottobre, e comodamente al di sotto del livello di $ 86 per megawattora per le turbine offshore. 

Il fallimento di Makani mette in dubbio la vitalità del vento aereo

Circa due dozzine di aziende e altrettanti team accademici hanno lavorato su vari approcci al vento aereo nel corso degli anni, con Makani a lungo considerato il leader nel settore dopo che è stato adottato dalla società madre di Google. 

Ma Alphabet ha abbandonato Makani  nel febbraio dello scorso anno, alimentando la speculazione sulla fattibilità del vento aereo in generale. Makani aveva trascorso 13 anni cercando di sviluppare un aquilone energetico praticabile e per cinque di quegli anni è stato in grado di attingere alle risorse di una delle più grandi aziende del mondo. 

Nel febbraio 2019, Makani aveva collaborato con un altro colosso aziendale, Shell, per indagare sull’utilizzo di aquiloni energetici in ambienti offshore. Quando Alphabet ha interrotto i legami con Makani un anno dopo, sembrava che Shell potesse continuare a sviluppare la tecnologia. 

Ma il colosso petrolchimico, forse colpito dall’impatto della guerra dei prezzi del petrolio del 2020 e della pandemia di coronavirus sul proprio core business, ha abbandonato anche Makani. Lo sviluppatore del kite ha chiuso definitivamente a settembre. (GTM ha contattato Shell per un commento, ma la società ha rifiutato perché era in un periodo di chiusura dei risultati precedenti.)

Makani stava cercando di ottenere troppo, troppo presto?

Prima di chiudere le casseforme, l’ex segreto Makani ha reso disponibile online tutto il suo know-how sul vento in volo. La documentazione include un rapporto tecnico di 1.180 pagine e tre volumi che copre tutto, dai risultati dei test di volo ai piani di conservazione di uccelli e pipistrelli. 

Il rapporto rivela che anche dopo più di un decennio di sviluppo il team di Makani era ancora alle prese con problemi irrisolti. 

Ad esempio, ha scritto l’ingegnere senior di sistemi Nicholas Tucker, “Gran parte dell’attenzione è stata nella AWT (turbina eolica aviotrasportata). Successivamente anche nella progettazione di HAWT (turbina eolica ad asse orizzontale) si è concentrata sulla produzione di quanta più potenza possibile”.

“Tuttavia, le sfide di ciò che accade oltre quel punto, poiché la velocità del vento continua ad aumentare con un sistema di alimentazione saturo che non è in grado di accettare alcuna potenza aggiuntiva, non possono essere trascurate. Il funzionamento con vento forte e la saturazione di potenza sono rimasti un problema irrisolto a Makani “.

I progetti più semplici dovranno dimostrare il loro valore.

Non c’è dubbio che alla fine dei suoi giorni Makani stesse cercando di realizzare un’impresa ingegneristica molto complessa. 

Ciò ha portato gli osservatori a chiedersi se progetti più semplici, come quelli perseguiti da SkySails, Kitepower e altri, potrebbero avere maggiori possibilità di successo. 

I prossimi mesi potrebbero fornire una risposta, anche se per ora la visione prevalente dell’eolico aereo è forse meglio riassunta da Brian Gaylord, principale analista di Wood Mackenzie. 

“Stavamo monitorando la progressione di Makani prima che alla fine si piegasse all’inizio dello scorso anno”, ha detto in una e-mail. “Ciò, tuttavia, è stato principalmente dovuto al sostegno di Alphabet e non necessariamente perché vediamo intrinsecamente le turbine aviotrasportate come commercialmente redditizie”.

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