• Sab. Ott 1st, 2022

Energia solare dal Sahara al Regno Unito, possibile?

Xlinks cerca il sostegno del governo per un piano ambizioso per trasportare l’energia solare sahariana dal Marocco al Regno Unito tramite un cavo sottomarino.

L’impresa britannica Xlinks spera di avere successo con un piano che è sfuggito ad altri in passato: spedire energia rinnovabile sahariana a nord del Mediterraneo. 

Nel caso di Xlinks, il concetto è di installare 10 gigawatt di capacità fotovoltaica ed eolica insieme a 25 gigawattora di accumulo di batterie vicino a Tantan nel sud del Marocco e quindi convogliare la produzione di energia solare fino alla Gran Bretagna. L’azienda riconosce che l’idea non è nuova. 

Già nel 2003, un’organizzazione chiamata Trans-Mediterranean Renewable Energy Cooperation ha cercato di produrre energia rinnovabile nel Sahara per l’esportazione nei mercati europei. 

Questo piano è stato assunto da due enti, la Desertec Foundation senza scopo di lucro e la Dii Industrial Initiative, nel 2009. Per un po’ ha attratto grandi nomi come  First Solar .

Ma l’ enorme ambizione  del piano, che prevedeva una spesa di 400 miliardi di euro per 100 GW di capacità di generazione, ne ha impedito il decollo. Tuttavia, ciò non ha scoraggiato gli altri che stavano tentando di seguire l’esempio. 

Nel 2016, l’aumento del costo del nuovo nucleare nel Regno Unito ha portato lo sviluppatore di energie rinnovabili Nur Energie a proporre di investire invece nella capacità di energia solare concentrata sahariana. Il progetto TuNur dell’azienda   avrebbe dovuto iniziare a fornire energia al Regno Unito quest’anno. Finora non è successo. 

Nel frattempo, il Dii è riemerso quest’anno in relazione ai piani per lo sviluppo dell’idrogeno in Nord Africa, un’idea che ha avuto  una tiepida accoglienza  da parte degli osservatori. E ora ci sono Xlink.

In sostanza, l’obiettivo di Xlinks è lo stesso di Nur Energie: sfruttare la massiccia promessa di energia rinnovabile del Nord Africa per il Regno Unito piuttosto che per l’Europa continentale. Ma i sostenitori di Xlinks credono che il loro approccio abbia un paio di caratteristiche distintive che gli danno maggiori possibilità di successo. 

Cosa è cambiato nell’ultimo decennio: diminuzione dei costi delle energie rinnovabili e aumento della domanda

Il primo è il costo della tecnologia. Nur Energie stava cercando di utilizzare l’energia solare concentrata, che era ed è ancora una forma relativamente costosa di generazione rinnovabile. Xlinks si concentrerà principalmente sul fotovoltaico, che il fondatore e CEO Simon Morrish afferma ora può fornire elettricità a circa $ 15 per megawattora in Nord Africa. 

Il secondo grande elemento di differenziazione tra Xlink e precedenti schemi di generazione del Sahara è il trasporto. Mentre i concetti precedenti prevedevano di spedire elettricità tramite interconnettori all’Europa continentale, Xlinks prevede di gestire 3,6 GW di capacità di cavi sottomarini dalla costa africana al Regno Unito, seguendo la piattaforma continentale intorno a Portogallo, Spagna e Francia. 

Anche ipotizzando un costo totale del progetto di 16 miliardi di sterline (21,6 miliardi di dollari), metà del quale andrebbe verso il cablaggio in corrente continua ad alta tensione, Xlinks prevede di essere in grado di fornire fino al 7,5% dell’elettricità del Regno Unito con un contratto per differenza un’offerta di circa 60 per megawattora. 

Ciò è paragonabile a un prezzo di esercizio di £ 92,50 ($ 125 ai tassi odierni) per megawattora concordato nel 2012 per Hinkley Point C, la più recente centrale nucleare del Regno Unito. 

Non c’è dubbio che la proposta di Xlinks sia interessante, e non solo in termini finanziari.

Il Regno Unito, che deve ancora affrontare un futuro commerciale incerto con il resto dell’Europa, dovrà affrontare una dura battaglia per trovare abbastanza generazione pulita per sostituire la capacità termica persa e servire la crescente domanda di elettrificazione. 

Il governo britannico sta scommettendo su  40 GW  di vento offshore per colmare la maggior parte del divario. Tuttavia, “poiché il Regno Unito inizia a immettere sempre più vento nella rete, è necessaria la diversità dell’offerta”, ha detto Morrish. 

Questo è “uno dei motivi per cui continuano a parlare di nucleare”, ha detto. “Non ho niente contro il nucleare. Questo è solo molto più economicamente sostenibile. “

I principali ostacoli devono affrontare lo schema di trasferimento di energia pulita transcontinentale

Finora, Xlinks è stata in grado di attrarre importanti nomi del settore energetico, tra cui Paddy Padmanathan, presidente e CEO di Acwa Power, e Yoav Zingher, ex CEO di KiWi Power. Il presidente e CEO di Nur Energie Kevin Sara ha dichiarato in una e-mail di “fornire consulenza a Xlinks in diverse aree”. 

Nel frattempo, con £ 30 milioni ($ 40,5 milioni) di finanziamenti iniziali, principalmente da Morrish, un imprenditore seriale, Xlinks sta procedendo con i lavori preparatori che includono i permessi di connessione alla rete nazionale e le valutazioni del sito in Marocco. 

Tuttavia, il progetto deve ancora affrontare alcuni ostacoli importanti. Uno è il collegamento ad alta tensione in corrente continua (HVDC). Xlinks sta cercando di far passare due cavi da 1,8 gigawatt tra il Marocco e il Regno Unito. Questo progetto ambizioso sarebbe il sistema di cavi sottomarini più lungo mai realizzato.

Una seconda sfida potrebbe essere più difficile da superare. Morrish ha affermato che praticamente l’unico modo per finanziare l’intero concetto di Xlink è attraverso un contratto governativo del Regno Unito. Quanto lontano è arrivato Xlinks con questo? “Non molto lontano, è il modo più schietto per dirlo”, ha detto Morrish. 

L’azienda ha cercato di entrare in contatto con il Dipartimento per le imprese, l’energia e la strategia industriale, ha affermato. “Penso che siano stati leggermente distratti da quello che sta succedendo con COVID. Ma sai cosa? Francamente, i politici devono solo togliersi di dosso e fare le cose “. 

Xlinks è “un gioco da ragazzi per il Regno Unito”, ha detto. 

Nel convincere i funzionari del governo a vederla in questo modo, però, Xlinks combatterà i fantasmi dei progetti sahariani del passato. Produrre energia solare pulita da aree prima deserte e inutilizzate, questo potrebbe essere il futuro.

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